‘Uma bomba-relógio’: Surto do Coronavírus aparece em África

O surto de Covid-19 foi agora confirmado em 30 dos 54 países africanos. Bruce Bassett, especialista em dados da Universidade da Cidade do Cabo, alertou que uma crise viral em África está prestes a começar e pode dizimar comunidades de baixos rendimentos em todo o continente, noticiou a revista Science.

CIDADE DO CABO, ÁFRICA DO SUL — No final da noite de domingo, 15-03-2020 o Presidente sul-africano, Cyril Ramaphosa, num discurso televisivo à nação, declarou que o COVID-19, a doença respiratória que se espalhou globalmente, se tinha tornado num “desastre nacional”. A declaração permite ao seu governo aceder a fundos especiais e instigar regulamentos rigorosos para combater o surto viral. “Nunca antes na história da nossa democracia fomos confrontados com uma situação tão grave”, disse Ramaphosa antes de anunciar uma série de medidas para conter a propagação do vírus, incluindo encerramentos escolares, restrições de viagens e proibições de grandes ajuntamentos.

Até agora, os números oficiais pareciam sugerir que a África Subsariana, onde se detêm mais de mil milhões de pessoas, tinha tido sorte. O mapa interativo dos casos relatados de COVID-19 geridos pela Universidade Johns Hopkins mostra grandes bolhas vermelhas em quase todo o lado , exceto na África Subsariana. Mas agora os números estão a subir rapidamente. A África do Sul, que teve o seu primeiro caso há 10 dias, tem agora 61. De acordo com Ramaphosa, o vírus começou a espalhar-se dentro do país. E ainda ontem, o Ruanda, a Guiné Equatorial e a Namíbia relataram os seus primeiros casos, elevando para 23 o número de países afetados. Alguns cientistas acreditam que o COVID-19 também circula silenciosamente noutros países. “A minha preocupação é que tenhamos esta bomba-relógio”, diz Bruce Bassett, um cientista de dados da Universidade da Cidade do Cabo que tem acompanhado os dados do COVID-19 desde Janeiro.

E embora o tratamento da pandemia na África tenha recebido pouca atenção global até agora, os especialistas temem que o vírus possa devastar países com sistemas de saúde fracos e uma população desproporcionalmente afetada pelo VIH, tuberculose e outras doenças infeciosas. . O “distanciamento social” será difícil de fazer nas cidades e favelas sobrelotadas do continente.

“Não temos ideia de como o COVID-19 se vai comportar em África”, diz a pediatra e investigadora do VIH Glenda Gray, presidente do Conselho de Investigação Médica da África do Sul. No mês passado, o diretor-geral da Organização Mundial de Saúde, Tedros Adhanom Ghebreyesus, que é etíope, disse que a sua “maior preocupação” foi a propagação do COVID-19 em países com sistemas de saúde fracos.

Os casos atuais não são uma representação exata da realidade, e a maioria está atrasada, devido à falta de kits de teste no continente.

Rastreio de passageiros

Não é só por falta de testes. Mais de 40 países em África têm agora a capacidade de testar covid-19, subindo de apenas dois durante as fases iniciais do surto na China. Mas o foco da vigilância africana COVID-19 tem sido nos pontos de entrada dos países, e os testes têm como alvo pessoas com um histórico recente de viagens para surtos no exterior. No entanto, o rastreio de passageiros por febre tem-se mostrado em grande parte ineficaz, porque não apanha pessoas ainda em fase de incubação — até 14 dias para o COVID-19. Também não vai detetar casos que ocorrem nas comunidades africanas. “Acho que os casos estão a deslizar pela rede. É urgente investigar e abordar este ponto”, diz Francine Ntoumi, parasitologista e especialista em saúde pública na Universidade Marien Ngouabi, na República do Congo.

Uma forma de descobrir se a doença está a espalhar-se na comunidade é olhando para pacientes que apresentam doenças flucomodas em clínicas e hospitais. O número destes doentes ainda não está a aumentar em Durban, que fica em KwaZuluNatal, a província com a maior taxa de infeção pelo VIH na África do Sul, diz Salim Abdool Karim, diretor do Centro de Investigação da SIDA na África do Sul. Também não estão a assistir a um aumento de doentes mais velhos com problemas respiratórios agudos. “Com base nisto, sinto-me razoavelmente confiante de que não temos uma propagação generalizada da comunidade que não é detetada”, diz Abdool Karim. Mas ele acha que é apenas uma questão de tempo até que os casos importados de COVID-19 – a maioria dos quais seriam pessoas relativamente ricas que podem dar-se ao luxo de viajar – escorrer para as comunidades mais vulneráveis do país. Os pacientes que vieram da Europa provavelmente terão interagido com sul-africanos antes do seu diagnóstico, incluindo ajuda doméstica, que muitas vezes levam mini autocarros lotados para suas casas em áreas de baixo rendimento – condições perfeitas para covid-19 para espalhar. “Penso que é inevitável que tenhamos uma epidemia substancial”, diz Abdool Karim.

Outra forma de verificar a realidade relataos casos covid-19 é vasculhar sistemas de vigilância que rastreiam doenças da gripe para picos incomuns. O Sistema Global de Vigilância e Resposta à Gripe está a mostrar níveis elevados para alguns países africanos, diz John Nkengasong, diretor dos Centros Africanos de Controlo e Prevenção de Doenças (CDC africano), sediado em Adis Abeba, Etiópia. Mas isso pode ser por outras razões que não o COVID-19, diz, como melhorias na qualidade dos dados de vigilância. Também não é claro o quão sensíveis são os métodos de deteção. Nos Estados Unidos, onde a carga de casos reportada é muito maior do que em África, os cientistas estão a ver sinais potenciais em conjuntos de dados que rastreiam a doença da gripe em grupos etários mais velhos, que são desproporcionalmente afetados pelo COVID-19, diz a Universidade de Yale epidemiologista Dan Weinberger. “Mas se isso é doença ou aumento da procura de cuidados de saúde é outra questão”, tweetou Weinberger em resposta a uma pergunta da Science.

A África CDC está a trabalhar com países para garantir que as amostras enviadas para locais de vigilância nacionais que testam negativo para a gripe ou outras doenças respiratórias conhecidas também são rastreadas para COVID-19, diz Nkengasong. “Isso pode ajudar a fornecer mais clareza sobre a questão de possíveis casos não detetados.”

“Não fazemos ideia de como o COVID-19 se vai comportar em África.” Glenda Gray, South African Medical Research Council 

A África Subsaariana tem uma grande vantagem no que diz respeito ao COVID-19: A sua idade média é a mais baixa do mundo. (A idade média é inferior a 20.) As crianças raramente adoecem de COVID-19, e a maioria dos jovens adultos parecem sofrer sintomas leves; as pessoas mais velhas têm um risco significativamente maior de doença selada e morte. Apenas 3% da população da África Subsaariana tem mais de 65 anos, contra cerca de 12% na China.

Um membro do pessoal médico em equipamento de proteção prepara-se para recolher amostras de um visitante num carro num centro de testes ‘drive-thru’ para a nova doença coronavírus do COVID-19 no Centro Médico da Universidade de Yeungnam em Daegu, Coreia do Sul, 3 de março de 2020. REUTERS/Kim Kyung-Hoon – RC28CF933C88

Alguns cientistas também acreditam que as altas temperaturas em muitos países africanos podem dificultar a vida ao vírus que causa COVID-19, síndrome respiratória aguda grave coronavírus 2. Grey acha que é plausível; A época de gripe na África do Sul só começa em abril, quando fica mais frio. Mas se o COVID-19 se revelará uma doença sazonal ainda é uma questão muito aberta.

Muitos outros fatores podem piorar a pandemia em África. Será difícil aplicar as intervenções que rebateram o vírus a níveis muito baixos na China e ajudaram a Coreia do Sul a controlar a epidemia mais ou menos. Vários países já introduziram regras para impedir a propagação; O Ruanda anunciou que fecharia locais de culto, escolas e universidades após o seu primeiro caso. Mas o distanciamento social pode ser impossível em cidades lotadas, e não é claro como o confinamento funcionaria em casas africanas onde muitas gerações vivem juntas, diz Ntoumi. Como se protege os idosos, como se pode dizer às populações da aldeia para lavarem as mãos quando não há água, ou usar gel para higienizar as mãos quando não têm dinheiro suficiente para comer? “Temo que será um caos”, diz.

E muitos países africanos simplesmente não têm a capacidade de cuidar de pacientes covid-19 gravemente doentes. Um artigo de 2015 descobriu que o Quénia, uma nação de 50 milhões de pessoas que declarou o seu primeiro caso há alguns dias, tinha apenas 130 camas de unidade de cuidados intensivos e apenas cerca de 200 enfermeiros especializados em cuidados intensivos. Muitos outros países enfrentam constrangimentos semelhantes, diz Ifedayo Adetifa, epidemiologista clínico do Programa de Investigação Fiducie KEMRI-Wellcome: “Pirâmide populacional de base ampla ou não, sem cuidados de saúde universais e sem seguro de saúde, simplesmente não podemos pagar ter muitos casos COVID-19 porque não podemos gerir os casos mais graves.

Investigação de tratamento

As elevadas taxas de outras doenças podem complicar ainda mais as coisas. “O mais importante para nós é descrever a história natural do COVID-19 na África do Sul para ver se a Tuberculose e o VIH pioram as coisas”, diz Gray. É provável que o faça, com base na experiência com outras infeções respiratórias. Na semana passada, a Academia das Ciências da África do Sul alertou que as pessoas que vivem com HIV têm oito vezes mais probabilidades de serem hospitalizadas por pneumonia causada pelo vírus da gripe do que a população em geral, e têm três vezes mais probabilidades de morrer por causa dele.

Se os casos continuarem a aumentar na África do Sul, os seus cientistas estão prontos para estudar potenciais terapias. O país possui uma grande experiência e infraestruturas para a realização de ensaios aleatórios controlados por placebo (RCTs), por exemplo, de drogas e vacinas contra o VIH e tuberculose. “O que estamos a fazer é tentar identificar rapidamente os locais para que, se esta coisa descolar, os grandes hospitais que têm capacidade para fazer RCTs estejam prontos para participar na investigação de tratamento”, diz Helen Rees, diretora executiva do Instituto de Saúde Reprodutiva e HIV da Universidade de Witwatersrand. Outras prioridades de investigação para o país incluem encontrar formas de manter os casos leves fora dos hospitais — para evitar que o sistema de saúde fique sobrecarregado — e encontrar as melhores formas de evitar que os profissionais de saúde e outros grupos de risco fiquem infetados, acrescenta Rees.
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doi:10.1126/science.abb7331